Castrol y la viscosidad de los aceites: Buscando el límite

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Un modo sencillo de mejorar la eficiencia de un motor por medio de un lubricante es hacerlo menos espeso, es decir, reduciendo su viscosidad. Sin embargo, esto también tiene su parte negativa: si el lubricante no es lo suficientemente viscoso, el desgaste puede empezar a incrementarse.

La sociedad de Ingenieros de Automoción (SAE por sus siglas en inglés) desarrolló una escala de viscosidad para los lubricantes de motor, que se clasifica con un código “SAE XW-XX”. La primera parte especifica la viscosidad del lubricante a baja temperatura: cuanto menor es esta cifra, menor es la temperatura mínima a la que el lubricante puede funcionar; es decir, menos se espesa el lubricante con el frío. La segunda parte indica la viscosidad del lubricante en caliente (100 °C) y representa la resistencia del lubricante a perder viscosidad a temperaturas altas. Un lubricante de grado 5W-30 es menos viscoso a baja temperatura que un lubricante de grado 10W-30. Un lubricante de grado 5W- 30 es menos viscoso a temperaturas altas que los lubricantes de grado 5W-40. En cualquier caso, en los últimos 5 años se ha producido un cambio muy acusado en las especificaciones del lubricante al surgir los lubricantes de baja viscosidad.

El lubricante de motor desempeña varias funciones, entre las cuales se incluye la reducción de la fricción y la protección ante el desgaste. Los lubricantes de baja viscosidad pueden ayudar a reducir la fricción y, por lo tanto, mejorar el ahorro de combustible. No obstante, la presión para diseñar y desarrollar lubricantes cada vez menos viscosos se traduce en una mayor exigencia sobre los aditivos empleados en la formulación, como bien saben los ingenieros de Castrol. A medida que el lubricante pierde viscosidad, se incrementa el riesgo de contacto entre superficies metálicas, de modo que sus aditivos deben formularse cuidadosamente para proteger el motor. El verdadero dilema es el siguiente: ¿cuánto se puede reducir la viscosidad del lubricante sin que pierda su eficacia? “Actualmente, 0W-8 es la viscosidad definida más baja de la escala SAE y probablemente será suficiente para un futuro cercano”, explica Paul Beasley, técnico experto del centro de investigación de Castrol en Pangbourne.

En este debate, el futuro de los motores de combustión interna (MCI) tiene una importancia esencial. ¿Cuánto tiempo les queda? Todo apunta a que el mercado de los MCI seguirá en expansión. El parque automovilístico mundial prácticamente se duplicará en los próximos 20 años. Una parte significativa de este crecimiento corresponderá a vehículos con algún tipo de motor eléctrico, pero todos, excepto los vehículos alimentados exclusivamente por baterías, seguirán requiriendo lubricante de motor. Como apunta el técnico de Castrol: “Todos estamos trabajando en lubricantes que están por debajo de dicho nivel de viscosidad. Hemos analizado lubricantes con niveles de viscosidad muy inferiores a los contemplados por los fabricantes de vehículos (OEM) porque tenemos que saber qué posibilidades existen, de modo que, cuando alguno de dichos fabricantes OEM nos pida una viscosidad más reducida, podamos responder con confianza y demostrar lo que hemos aprendido”. “El lubricante es cada vez menos viscoso, pero debe mantenerse resistente, debe lubricar todo lo que solía lubricar, pero en condiciones más difíciles y manteniendo su baja viscosidad”, explica Beasley que está seguro de que el futuro pertenece a la baja viscosidad.

 

Castrol, más de un siglo de innovación
En 1909 la compañía británica Wakefield Oil Company utilizó por primera vez la marca Castrol para identificar un aceite de ricino. 110 años más tarde Castrol forma parte de la multinacional petrolera BP y sus productos son comercializados por la rama de lubricantes del Grupo BP. Con sede central en Reino Unido, Castrol opera en 46 países y en 74 está representada por distribuidores autorizados que comercializan y venden sus productos a escala local. Muy reconocida, Castrol es una de las principales marcas del mundo y un referente en innovación, innovación que se plasma en su amplio catálogo de lubricantes de alto rendimiento que cubre un amplio abanico de sectores, también el de la motocicleta.

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